Burgemeester Velema krijgt Machiavelliprijs voor 'niet-polariserende communicatie'

Burgemeester Jaap Velema staat de pers te woord
Burgemeester Jaap Velema staat de pers te woord © Tristan Braakman/RTV Noord
Burgemeester Jaap Velema van de gemeente Westerwolde heeft de Machiavelliprijs 2023 gekregen. Hij wordt geroemd voor zijn 'heldere en scherpe' communicatie, zo schrijft de organisatie van de prijs.
Velema volgt daarmee Johan Remkes op, die de prijs vorig jaar kreeg voor zijn rol in het stikstofdebat. De prijs wordt sinds 1989 elk jaar uitgereikt aan personen of organisaties die een bijzondere bijdrage leverden aan de communicatie tussen politiek, overheid en burgers.

'Het vreet aan ons'

Dit jaar is de prijs dus voor de burgervader die over Ter Apel gaat.
De communicatie van de burgemeester is 'ondanks het onderwerp niet polariserend', aldus de organisatie. Dat betekent dat Velema met zijn taalgebruik geen groepen mensen, bijvoorbeeld asielzoekers en bewoners van Ter Apel, tegen elkaar opzet. Hij weet volgens de jury goed aandacht te vragen voor de problemen in de asielopvang.
We blijven vinden dat er een plek moet zijn voor mensen die vluchten voor geweld
Jaap Velema, burgemeester Westerwolde
Velema: 'Ik denk dat ik dat van nature doe, maar het komt nadrukkelijk voort uit wat er in Ter Apel ook leeft. Er is veel frustratie en woede met hoe er nu omgegaan wordt met asielopvang en dat we al drie jaar voor de moeilijke klus staan met elkaar. Dat vreet aan ons.'
Velema vervolgt: 'Tegelijkertijd is en blijft het zo dat we vinden dat er een plek moet zijn voor mensen die vluchten voor geweld, dat blijkt ook uit mijn gesprekken met de inwoners en de gemeenteraad. Dat brengt automatisch met zich mee dat als ik naar buiten communiceer, ik dat probeer te verwoorden.'

Prijs is ook voor inwoners Ter Apel

De prijs wordt door de jury ook beschouwd als prijs voor de inwoners van Ter Apel. 'Ondanks soms oplopende spanningen leeft Ter Apel al jaren met het aanmeldcentrum in de gemeente', schrijft de jury. 'De wijze waarop de gemeenschap in Ter Apel dit al jarenlang draagt is een voorbeeld voor veel andere, en veel grotere gemeenten.'
'Dat maakt deze prijs heel mooi', geeft Velema toe. 'Het is een aanmoediging dat ons door doet gaan.'
De wijze waarop de gemeenschap in Ter Apel dit al jarenlang draagt is een voorbeeld voor andere gemeenten
Juryrapport Machiavelliprijs

Twee prijzen in één maand

Het is de tweede prijs in korte tijd voor Velema, die eerder in januari Groninger van het Jaar 2023 werd. 'Het is even wennen, maar het bevalt wel', zegt de burgemeester lachend.
'Ik was al genomineerd voor Groninger van het Jaar, toen ik werd gebeld dat ik genomineerd was voor deze prijs. Ik vond het wel mooi, maar wilde wel weten wie de andere genomineerden waren, toen bleek het telefoontje ook al de toekenning', legt Velema uit. 'Het was wel bijzonder allemaal.'

Spannende week

De prijs is een mooi begin voor een spannende week voor de burgemeester en zijn gemeente. Over zowel de rechtszaak tegen het COA als de spreidingswet komt dinsdag duidelijkheid. 'De stemming in de Eerste Kamer ziet er heel positief uit, maar er moet nog wel even gestemd worden. We hopen ook op de BBB zodat er breed draagvlak is voor de wet. En dat de discussie over de instroom gevoerd wordt aan de formatietafel, daar hoort die thuis.'
'We zijn het er met elkaar over eens dat als mensen hier eenmaal zijn, we er ook goed voor moeten zorgen', besluit Velema.
De burgemeester ontvangt de prijs op 14 februari.