'Ik vertelde mijn levensverhaal aan onze eerste olifant'

Ze trekt een dikke jas aan en slaat haar sjaal om, want ze vindt het koud hier. Oud-Winschoter Agnes Verheek is even terug in Nederland. Ze is negen jaar geleden verhuisd naar Thailand, waar ze zieke, mishandelde en verwaarloosde olifanten verzorgt.
Verheek is in Nederland om ervaringen uit te wisselen met de olifantenverzorgers van Dierenpark Emmen.

Droom
De Drentse dierentuin is bekend terrein voor Agnes. 'Ik kwam hier al op mijn tiende. Toen hielp ik mee om kinderen op een ezel te zetten. Dan liep ik een rondje met ze.' Agnes droomde ervan om met grotere dieren te werken. Tijgers, leeuwen, giraffes. Of misschien wel olifanten.

Die droom kwam uit.

Olifantje Oean
Het is 2006 als Agnes, samen met haar man Jan, Winschoten verruilt voor Kanchanaburi in Thailand. Ze is eigenaresse van een succesvolle snackbar in het centrum van Winschoten, maar wordt geraakt door het olifantenleed aan de andere kant van de wereld: 'We zagen een olifantje aan een ketting van één meter. Haar naam was Oean. Ze was erg dun en helemaal uitgeleefd. Toen rende ik naar een winkel om fruit te kopen', vertelt Agnes. En daar bleef het niet bij.

Elephants World
Met geld van donateurs uit Nederland kunnen Agnes en haar man Oean kopen. Ze zoeken een goede plek voor de olifant en komen in contact met olifantenopvang Elephants World. Daar brengen ze Oean naar toe.

In Elephants World wonen twintig olifanten. Het gaat om mishandelde en verwaarloosde dieren. 'Eén van de olifanten die binnenkwam, had bijvoorbeeld geen slagtanden meer. Die zijn eruit getrokken door dierenbeulen. Eentje had duizenden maden in een wond, maar hij heeft het overleefd', verhaalt Agnes.

Olifantenpraat
Agnes bouwt een sterke band op met Oean. 'Er kwam geknor vanuit de onderbuik naar boven. Zo was ze aan het praten met mij. Ik vertelde mijn levensverhaal aan haar. Hoe ik daar terechtgekomen ben en dat ik het zo mooi vind dat ik mijn droom kan verwezenlijken.'

'Olifanten geven zoveel liefde en warmte terug. Dat is echt geweldig', verzucht de oud-Groningse.

Kanker
In 2013 overlijdt de man van Agnes aan kanker. Dat motiveert haar om nog meer haar best te doen voor de olifanten in de opvang. Ze werkt zeven dagen per week in Elephants World, stuurt vrijwilligers aan en verzorgt de olifanten in het park. Zo maakt ze elke dag pap van allerlei groenten, voor de oudere olifanten die geen tanden meer hebben.

Familie
Nu is Agnes even terug in Nederland. Samen met de plaatselijke dierenarts dr. Samart bezoekt ze Dierenpark Emmen. Agnes vertelt over haar werk in Thailand en de verzorgers vertellen over hun werk in de dierentuin.

De verschillen tussen de olifanten in Emmen en die in Thailand zijn groot. 'De dieren hier zijn keizers. Ze krijgen alles wat ze nodig hebben en ze zijn kerngezond. Ze zien er echt geweldig uit. Echt een familie. Bij ons is dat heel anders', aldus Agnes.

Nagels vijlen
Agnes en de olifantenverzorgers hebben het vooral gehad over de verzorging van de poten: 'Olifanten in Thailand lopen veel meer. Daardoor slijten hun nagels veel meer. Hier moeten ze met een elektrische vijl de nagels bijwerken. Dat hoeft daar niet.'

Contact
Het bezoek aan Dierenpark Emmen heeft een vriendschap opgeleverd. Het contact is zo goed bevallen, dat Agnes en de verzorgers hebben afgesproken vaker met elkaar te praten over de verzorging van olifanten.
Deel dit artikel:

Recent nieuws