Deze dag: Ruim tienduizend schaatsers rijden de Noorder Rondritten

Deelnemers aan de Noorder Rondritten in 1997
Deelnemers aan de Noorder Rondritten in 1997 © Dagblad van het Noorden
De bijna 154 kilometer legde Arnold Stam als eerste af, in recordtijd: vier uur en 42 minuten. Op deze dag, 8 januari 1997, deden ruim tienduizend recreanten mee aan de Groningse tegenhanger van de Elfstedentocht, de Noorder Rondritten.
Een kwart eeuw geleden stonden de controleurs al om vier uur in de ochtend op het ijs bij Fraamklap, om de verwachte stroom liefhebbers in goede banen te leiden. Maar liefst driemaal passeerden de schaatsers hier: eerst richting Uithuizen, dan op weg naar Appingedam en ten slotte naar Zoutkamp.
De kleumende controleurs in de vrieskou werden dezelfde dag nog mooi omschreven in het Nieuwsblad van het Noorden. Ze probeerden elkaar te warmen door observaties van voorbij schaatsende vrouwen te delen: ‘Moet je kijken, lekker rond kontje!’
Achter winnaar Arnold Stam finisht Hotze Zandstra als tweede in Baflo, derde wordt Henk van Benthem. Een mooi podium met de nummers vier en vijf van de Elfstedentocht. Teleurstellend bij deze elfde editie van de wedstrijd, is het ontbreken van nagenoeg alle andere toppers.
Zij kozen voor een nieuwe krachtmeting, de Zwinstede-marathon in de Belgisch-Zeeuwse grensstreek. ‘Een wedstrijdje van niks’, sneren ze in Groningen: hij gaat over zestig kilometer. Maar de organisatie aldaar rammelt flink met de geldbuidel, tot ergernis van voorzitter Kalk van de Noorder Rondritten: ‘De sectie Hardrijden Marathonschaatsen laat ons keihard zakken door niet op te treden tegen die sufferds in België. Daar wordt goed startgeld betaald…wij hanteren een goed prijzenschema, waar de jongens voor moeten rijden.’ Arnold Stam verdient met zijn zege tweeduizend gulden.
Opvallend is het grote aantal Friezen dat aan de Groningse tocht meedoet en niet de Elfmerentocht rijdt, die op hetzelfde moment plaatsvindt. De simpele uitleg komt van een Friese deelnemer: ‘Je moet je daarvoor aanmelden en daar waren we te laat mee.’
Groninger schaatslegende Jan Uitham, destijds 72 jaar oud, moet de Noorder Rondritten dat jaar noodgedwongen aan zich voorbij laten gaan. Hij herstelt van een heupfractuur, die hij een paar dagen eerder opliep tijdens de Elfstedentocht.
Liggend in zijn ziekenhuisbed luidt zijn prachtige antwoord op de vraag, waarom hij niet had opgegeven nadat hij hard tegen het ijs was gesmakt: ‘Nou ja, dan had ik hier ook gelegen, maar dan zonder kruisje.’
Welgeteld acht A-rijders verkiezen de Groningse klassieker op deze dag boven Zeeuwse guldens. Rudi Groenendal wordt zesde en daarmee beste Groninger. Een andere Groningse crack, tweevoudig winnaar Albert Bakker, eindigt als tiende. Neeke Smit van Terschelling is de snelste vrouw.
Welgeteld drie-een-half duizend mensen schaatsen op deze dag in de geschiedenis, 8 januari 1997, een prachtige schaatstocht van ruim 150 kilometer door het Groningse land. Met start en finish in Baflo. Het dubbele aantal verkiest deelname aan de 75 kilometer.
De reacties van de deelnemers zijn zonder uitzondering positief. Winsumer schaatscrack Albert Hofman heeft genoten: ‘Wat een gezelligheid langs de route en wát een sportiviteit. Ik heb nog nooit zoiets meegemaakt.’