RUG-student krijgt prestigieuze beurs in China: 'Even grote kans als toegelaten worden tot Harvard'

Onno de Wal in Singapore, afgelopen zomer
Onno de Wal in Singapore, afgelopen zomer © Eigen foto
Onno de Wal uit Westerlee gaat een jaar lang in China studeren. De student van de Rijksuniversiteit Groningen is een van de 150 gelukkigen die gekozen is uit een groep van drieduizend aanmeldingen, voor het Schwarzman Scholarship aan de Tsinghua University in Beijing.
'Ik vind het hartstikke speciaal, omdat het me een heel leuk programma lijkt', aldus De Wal.

Even grote kans op Harvard

De beurs is ervoor om een jaar lang politiek en economie te gaan studeren in Beijing, vertelt De Wal. 'Het is een speciaal opgezet programma daar. Alles wordt betaald. Je collegegeld krijg je vergoed, ze zorgen voor een kamer en betalen de reiskosten en het eten. Het is een heel mooie kans om 150 knappe koppen van over de hele wereld te ontmoeten.'
150 van drieduizend aanmeldingen. 'Statistisch gezien is het ongeveer een even grote kans als toegelaten worden tot Harvard. Het is een van de meest prestigieuze en selectiefste scholarships ter wereld', aldus De Wal.
Ik vraag me ook af wat ik tussen deze topmensen doe, maar blijkbaar zagen ze iets in me
Onno de Wal - gaat een jaar in China studeren
'Ik denk dat ze dachten: 'We hebben nog nooit een Groninger gehad, een nuchtere Noordeling zal wel goed zijn voor het programma'', lacht hij, om daaraan toe te voegen: 'Ik denk dat ik een goed profiel had, dat goed aansloot op het programma. Ik heb al eens eerder iets met China gedaan. In de zomer ben ik in Singapore geweest voor een zomerschool, ook gefocust op China's rol in de wereld en daarnaast is het een beetje geluk hebben. Ik vraag me ook af wat ik tussen deze topmensen doe, maar blijkbaar zagen ze iets in me.'

'Helaas' contact via Zoom

'De aanmelding bestaat uit twee rondes. Eerst stuur je allemaal documenten op, zoals je cv, je cijferlijst en motivatiebrieven. Als je dan door de eerste ronde komt, heb je een interview met allemaal hoge piefen uit het zakenleven, de academische wereld, et cetera. Die gaan je dan een half uur vragen stellen. Normaal gesproken word je daarvoor naar Londen of New York gevlogen en krijg je een hotelovernachting erbij en spreek je die mensen persoonlijk. Vanwege corona was het voor mij helaas gewoon online, via Zoom.'
Toen hij hoorde dat hij was toegelaten: 'Dat was enkele weken terug al. Ik moest het nog een poosje geheim houden. Dat was natuurlijk fantastisch nieuws. Ik ben ontzettend geïnteresseerd in China en wil graag meer over dat land leren. Het leek me altijd al leuk om naar het buitenland te gaan. Als je dan hoort dat je volledig betaald een jaar in het buitenland mag studeren, dat is echt fantastisch.'

Leren door te doen

Hij gaat in Beijing eerst Chinees leren, legt hij uit. 'En lessen volgen over Chinese politiek en de rol van China in de wereld. Verder kan ik het programma zelf invullen. Dus dan ga ik vakken erbij nemen zoals economie en bedrijfskunde, ik wil stages lopen en in China rondreizen, als dat kan met de coronasituatie.'
Ik denk dat er wel wat deurtjes opengaan hierdoor, dat is mooi
Onno de Wal
'De focus ligt op het leren door te doen, dus zoveel mogelijk plekken zelf bezoeken, meelopen met bedrijven. Niet alleen in de collegebanken, maar ook lekker bezig zijn', vervolgt hij. 'Ik denk dat er wel wat deurtjes opengaan hierdoor, dat is mooi.'
Zijn ambitie? 'Ik wil in de publieke sector werken, om de handelsrelatie tussen China en het Westen iets te verbeteren. De afgelopen jaren is dat minder geworden. De politieke spanningen zijn toegenomen. Ik denk dat het zonde is, we moeten er toch mee leren leven dat China een groot en belangrijk land is en we niet echt om hen heen kunnen op het wereldtoneel. En dan is het beter om elkaar enigszins te begrijpen dan steeds ruzie te maken.'
Hij vertrekt in augustus naar China.