Veel fiets- en wandelplezier begint bij Folkersma in Marum: ‘Wereldkampioen bewegwijzering’

Erwin Bouius en Henno Folkersma voor een zelfgemaakt routebord
Erwin Bouius en Henno Folkersma voor een zelfgemaakt routebord © Theo Sikkema/RTV Noord
De wandel- en fietsknooppuntenroutes in Nederland kent bijna iedereen, maar dat zeventig procent daarvan gerealiseerd is door een Marums bedrijf zal een stuk minder bekend zijn. Folkersma Routing en Sign houdt zich al bijna 25 jaar bezig met het creëren en faciliteren van fiets- en wandelbeleving.
Er zitten meer dan anderhalf miljoen locaties van bordjes in het geautomatiseerde systeem van Folkersma. Van iedere aanduiding is onder meer bekend wanneer het geplaatst is, waar het staat en wat de staat van onderhoud is. Om ervoor te zorgen dat jaarlijks in Nederland alleen al meer dan 175 miljoen toeristische fietstochten routematig goed verlopen.

'Wereldkampioen'

In 1998 had Henno Folkersma (54) niet kunnen vermoeden dat het toen door hem opgestarte bedrijf anno 2023 zeventig procent van de markt in Nederland in handen heeft en ook actief is in België, met bijvoorbeeld een fietsnetwerk in Brussel, Duitsland en Denemarken. ‘We zijn wereldkampioen in toeristische bewegwijzering.’
Folkersma heeft vorig jaar een stap terug gedaan, omdat hij het rustiger aan wil doen, en heeft de zaak overgedragen aan Erwin Bouius (35). De nieuwe algemeen directeur werkt al dertien jaar bij het bedrijf waar hij de automatisering van bedrijfsprocessen professioneel ontwikkelde.
Routebordjes liggen klaar om dienst te doen als aanduiding
Routebordjes liggen klaar om dienst te doen als aanduiding © Theo Sikkema/RTV Noord
Beide heren hechten er nadrukkelijk aan om de focus niet te veel op het maken van bordjes te leggen. Het is slechts een middel om fiets- en wandelbeleving te bieden en om een bijdrage te leveren aan de vrijetijdseconomie. Bouius zegt hierover: ‘We maken het mogelijk dat mensen een bepaald gebied beleven. Dat proberen we steeds naar een hoger niveau te brengen. Het maken van bordjes is daar een onderdeel van.’
Voortkomend uit het bouwbedrijf van zijn vader begint Folkersma in 1998 met de aanleg van kanosteigers in Groningen. ‘Het kanovaren over de maren en diepen was toen populair en van daaruit ontstond de vraag naar routebordjes in het water. Dat leek de provincie een goed idee en zo is het begonnen.’

Nieuwe regels

De Koninklijke Nederlandse Toeristenbond ANWB is lange tijd de enige aanbieder van fietsroutes en bordjes in Nederland, maar dankzij nieuwe aanbestedingsregels komt er ruimte. Folkersma ziet mogelijkheden en gaat zich vol richten op toeristische bewegwijzering op het moment dat hier begin 2000 de eerste aanbestedingen voor uitgeschreven worden. ‘Ik heb in het aannemersbedrijf van mijn vader geleerd om niet bang te zijn en was in het begin de enige die om de ANWB heen wilde gaan.’
De laatste hand leggen aan wandelbordjes
De laatste hand leggen aan wandelbordjes © Theo Sikkema/RTV Noord
‘In 2004 begon het echt te lopen’, zegt Folkersma terugkijkend. ‘De uitrol van fietsknooppunten en routes ontwikkelde zich als een olievlek en we hebben nu zeventig procent van de Nederlandse markt in handen.’ Vanaf 2013 komt het beheer van wandelnetwerken vanuit provincies en recreatieschappen erbij op de markt. Dat geeft het Marumer bedrijf een extra groei-impuls.
We zijn een soort ANWB die niemand kent
Erwin Bouius - algemeen directeur Folkersma Routing en Sign
Toch zal bij het noemen van de naam Folkersma bij weinigen een lampje gaan branden. Bouius hierover: ‘We zijn een soort ANWB die niemand kent. Onze naam staat ook achterop de bordjes en niet voorop.’ Het gaat niet alleen om fietsen en wandelen, want het aan de rand van Marum gevestigde bedrijf levert en plaatst ook routebebording in bijvoorbeeld de Rotterdamse haven.

Overspannen voor de tent

De keuze om volledig te focussen op routing is een goede geweest, concludeert de geboren en getogen Fries Folkersma. ‘Ik heb eerst geprobeerd om het bedrijf van mijn vader erbij te runnen. Ik was toen eind twintig en dacht dat ik alles aankon, maar het was veel te veel. Ik zat overspannen voor de tent tijdens de vakantie in Frankrijk. Dat was een waarschuwing.’
In het systeem is informatie over meer dan anderhalf miljoen bordjes te vinden
In het systeem is informatie over meer dan anderhalf miljoen bordjes te vinden © Theo Sikkema/RTV Noord
Bouius, die zichzelf als een doener en een denker ziet, komt na zijn ict-studie in dienst als medewerker om het geautomatiseerde systeem te ondersteunen. ‘Voor de geografische opbouw van bordlocaties en het registreren van alle relevante informatie hebben we eigen software ontwikkeld. En we hebben direct toen rond 2010 smartphones op de markt kwamen, ingezet op het gebruik hiervan tijdens routes. Daarin hebben we grote stappen gemaakt en lopen we voor op de concurrenten.’
Er zijn in Nederland zo’n tien partijen die vechten om de markt. Met de komst van wandelnetwerken tien jaar geleden, slaagde Folkersma erin het marktaandeel te vergroten, door het winnen van belangrijke aanbestedingen. ‘In Nederland zijn we het eerste bedrijf dat het hele proces van het doen van subsidieaanvraag tot het plegen van onderhoud op de plek waar het bordje hangt, aanbieden. Veel concurrenten doen een stuk van de keten.’
Ik ben trots op wat we doen en dat geeft een goed gevoel
Erwin Bouius, sinds ruim een jaar algemeen directeur
In de jaren die volgen ontwikkelt Bouius zich door en leidt projecten, terwijl Folkersma besluit om te willen stoppen. ‘Ik heb mijn opa en vader zien doorwerken tot ze er ongeveer bij neervielen. Dat wil ik niet. Erwin ontwikkelde zich goed en het was óf een te-koopbord in de tuin óf hem voorbereiden om op mijn stoel te gaan zitten. Hij heeft in mijn ogen het lef om ervoor te gaan en leert van zijn fouten.’

Vrijheid

Het ging, zo zegt Bouius, eerst met vallen en opstaan. In coronatijd kwam er een nieuwe uitdaging; hoe iedereen aan het werk te houden. En het dragen van eindverantwoordelijkheid is toch anders. ‘Het gaat toch om geld verdienen en de salarissen moeten betaald worden, maar de motivatie is groot. Ik ben trots op wat we doen en dat geeft een goed gevoel. Bovendien heb ik een stuk vrijheid gekocht.’
Het pand van Folkersma Routing en Sign aan de rand van Marum
Het pand van Folkersma Routing en Sign aan de rand van Marum © Theo Sikkema/RTV Noord
Het eerste jaar zit erop en Folkersma heeft zich teruggetrokken. ‘Het is mijn kindje, maar ik heb het los kunnen laten en in vertrouwde handen overgedragen.’ Bouius is er veel mee bezig zonder het van de daken te schreeuwen. ‘Ik hoef niet te showen hoe goed we zijn. Dat vind ik niet belangrijk. We doen wat we zeggen.’
Met een groeiende omzet, een beetje afhankelijk van welke grote werken jaarlijks op de markt komen, wil Bouius blijven ontwikkelen. ‘We doen het met zijn allen. Groningers en Friezen, dat gaat bij ons goed samen, maar we kunnen niet verslappen.’ Dat geldt voor momenteel ruim twintig medewerkers.

In beweging

De fiets- en wandelaanduidingen zijn in Nederland behoorlijk goed in handen. Daarom zijn de vleugels al uitgespreid over de landsgrenzen. Bouius vertelt over de ambitie: ‘We zijn nu ook in Denemarken bezig. Daar zit potentie. En Nederland is qua infrastructuur altijd in beweging. Dat vraagt steeds aandacht.’