Pionier in medicinale wiet zwaait af: van product 'dat in de goot lag' naar medicijn

Oprichter Tjalling Erkelens op zijn productielocatie in Emmeloord
Oprichter Tjalling Erkelens op zijn productielocatie in Emmeloord © Bedrocan
Twintig jaar lang heeft Veendammer Tjalling Erkelens zijn ziel en zaligheid gestoken in de ontwikkeling van medicinale cannabis. Zijn bedrijf, Bedrocan, is het enige in Nederland dat legaal ‘wiet’ mag kweken. Binnenkort stopt hij ermee en als sluitstuk wil hij nog één fabriek in Denemarken realiseren.
Erkelens leidt ons rond op zijn meest recente en grootste productielocatie in Emmeloord, waar je alleen mag komen als je pakken aandoet die ook in een operatiekamer worden gebruikt.
'Zelfs als de koning zou langskomen, blijven de deuren dicht'

Ministerie is opdrachtgever

Daarnaast heeft Erkelens nog twee fabrieken in Veendam. Op die drie locaties verbouwt zijn bedrijf nu zo'n twintig jaar medicinale cannabis voor patiënten die het op recept krijgen. Dat gebeurt in opdracht van het Ministerie van Volksgezondheid, Welzijn en Sport.
Iedereen moet in 'operatiepak' het bedrijf in, ook verslaggever Martijn Klungel
Iedereen moet in 'operatiepak' het bedrijf in, ook verslaggever Martijn Klungel © Bedrocan

Geen wiet, maar medicinale cannabis

Al jaren strijdt hij tegen het stigma dat medicinale wiet met zich meebrengt. Hij wil daarom dat wij het niet over 'wiet' hebben, maar medicinale cannabis. ‘Nou ja, ik zeg altijd dat mensen het één keer wiet mogen noemen, namelijk om duidelijk te maken dat het geen wiet is', vertelt de Veendammer tijdens de rondleiding.
Ik ben zo gedreven omdat ik iets wilde ontwikkelen waar mensen iets aan hebben
Tjalling Erkelens - Over zijn drijfveren

576 planten per week geoogst

De pionier begon in 2003 met het bedrijf in zijn woonplaats Veendam. Later kwam daar een tweede fabriek bij. Zijn grootste en meest recentste productielocatie staat in Emmeloord waar er per week 576 cannabisplanten worden geoogst. Binnenkort komen daar elke twee weken nog eens 576 bij door een uitbreiding.
Al lopend door een lange, witte hal met grote stalen schuifdeuren, met achter elk deurtje een kweekruimte waar de bloemen van de planten groeien, vertelt hij waarom hij is begonnen met zijn bedrijf: ‘Je moet iets doen met je leven hè? Ik ben zo gedreven omdat ik iets wilde ontwikkelen waar mensen iets aan hebben. Dat het een product is dat zo in de goot lag en ik nu tevoorschijn heb getoverd is mijn drijfveer', vertelt Erkelens.

Hermetisch afgesloten

In de lange hal zijn zo'n tien grote stalen schuifdeuren te zien. Het dag-nachtritme en alle andere klimatologische omstandigheden worden automatisch geregeld. De deuren blijven daarom gedurende acht weken, de bloeiperiode, hermetisch afgesloten.
De plant krijgt in die periode de welbekende bloemen waar werkende stoffen in zitten. 'Zelfs als de koning hier zou komen, dan zouden wij die deur niet opendoen', belooft de Veendammer.
Bloeiende cannabisplanten te zien via een kijkgaatje
Bloeiende cannabisplanten te zien via een kijkgaatje © Martijn Klungel/RTV Noord

Steeds op dezelfde manier

Alles moet elke keer volgens dezelfde procedure. ‘Standaardisatie', noemt Erkelens dat. Alleen als elke stap in het proces op precies dezelfde manier gebeurt, blijft de samenstelling van de plant hetzelfde, iets waar het bedrijf groot in is geworden.
Tot grote vreugde van patiënten die het voornamelijk inhaleren of via een olievorm innemen, stelt hij. ‘Dat gaat soms tot omhelzingen aan toe. Vooral ouders van kinderen met epilepsie, die vliegen je zo'n beetje om de hals omdat hun kind vrij is van epileptische aanvallen.’
‘Van mij hoeft dat allemaal niet', zegt de nuchtere Groninger. ‘Maar ik snap het wel. Ik ben zelf ook vader.’
Medicinale cannabis in drupvorm
Medicinale cannabis in drupvorm © Sven Jach/RTV Noord

Uitbreiden naar Denemarken

De zoon van Erkelens neemt het bedrijf over. Als prestigeproject blijft vader Erkelens betrokken bij de oprichting van de fabriek in het land dat bekend staat om de Vikingen en export van eiken meubelen.
Vanwege de toenemende vraag, voornamelijk vanuit het buitenland, is die extra locatie in Denemarken nodig. Uitbreiding in Nederland zit er voorlopig niet in vanwege de huidige wet- en regelgeving. ‘We hopen dat die regels binnenkort worden versoepeld zodat andere uitbreidingen in de toekomst in Nederland kunnen plaatsvinden', aldus Erkelens.
De locatie in Denemarken moet vanaf 2024 de eerste medicinale cannabis gaan leveren. Maar zijn ‘doel’ heeft hij in de afgelopen twintig jaar al behaald. ‘Ik wilde echt een bedrijf oprichten dat zelfstandig zou kunnen functioneren. Dat is gelukt', zegt de Veendammer voldaan.